MIPS终结!悲催:MIPS持有者刚改名为MIPS公司,就转投到了RISC-V阵营!

2021-03-11 12:30:58 来源:EETOP

公司改名为MIPS Technologies

AI芯片公司WaveComputing目前是MIPS CPU指令集及IP的持有者。该公司 3月1日表示其在成功破产拍卖之后,将公司名称更名为MIPS Technologies。

不过名字虽然改成了MIPS,但是该公司确基本放弃了MIPS指令集,而转向了RISC-V。

该公司的声明称新改名的MIPS公司正在开发基于RISC-V的“第八代标准体系结构”,不过并未提供更多详细信息。

从MIPS的历史来看,这是多么漫长而奇怪的旅行啊。MIPS技术公司不再设计MIPS处理器了。取而代之的是,它加入了RISC-V阵营,放弃了它的同名架构,转而采用与之有紧密历史和技术联系的架构。此举显然预示着MIPS作为一个CPU家族的道路已经走到了尽头,而可用的处理器种类也将进一步减少。这是一个架构的最后一道弧线。

MIPS的历史及架构演化

作为业界最为经典的精简指令集架构之一,MIPS是出现最早的商业RISC架构芯片之一,过去曾有一段不短的时间,与Arm、X86架构在各领域拥有相提并论的地位。

1980年,精简指令集RISC诞生,1984年,斯坦福大学前校长JohnLeRoyHennessy与他的团队一起创立了MIPS并且在成立的第二年就推出了第一个芯片设计R2000。

他们的商业模式就是将做好的芯片设计方案授权给其他厂商,让他们可以方便地制造出高性能的CPU

1988年,MIPS推出了R3000。这款产品很快大获成功,销售超百万颗。后续的R3000A更是创造了过亿销售的记录;

不少公司的消费电子产品都用到了R3000,比如索尼的PS。美国首家电脑公司DEC、爱普生、日本电器等等知名企业也均是其客户。

1991年,MIPS就推出了64bit的R4000。其竞争对手Arm则直到2012年才开始大范围推广64bit处理器设计。

直到现在,你仍可以在不少产品中找到它的身影。

比如英特尔旗下的自动驾驶公司Mobileye就仍在广泛采用其技术。而家用路由器产品中,MIPS也并不鲜见。

此外值得一提的是,中科院自主研发的龙芯,其LoongISA指令集同样基于MIPS发展而来。不过,去年龙芯已宣布,准备研发一套完全采用中国技术的指令集LoongArch,实现进一步的自主可控。

MIPS转卖史

MIPS作为一家公司已经经过了很多公司之手。

首先是SiliconGraphics(SGI)曾以MIPS打造业界首款多处理器服务器,随后在1992年买下MIPS,然后将其拆分为自己的许可公司,并于1998年再次公开上市,此后SGI营运陷入困境。

在2012年底被Arm和Imagination瓜分收购。

对于Arm来说,MIPS的专利相当有价值,特别是64位和多线程相关的专利。因为Arm的64位架构跟MIPS64位有70-80%的相似度,如果此时不参与收购,那么日后很可能陷入和MIPS专利拥有者长久的专利诉讼战,仅仅只用3.5亿美元就解决这个潜在的隐患,Arm乐意之至。所以Arm收购了其接近500项专利。

收购MIPS,Imagination是为了加强自身的CPU业务,并且看中了MIPS强大的产品集以及安卓架构的支持和对中国的授权。因此Imagination则收购了MIPS公司实体和82项与MIPS处理器核心架构有关的核心专利。同时Intel作为Imagination的第一大股东,收购MIPS从侧面也可以牵制Arm的发展。

但在苹果采用自家GPU开始,Imagination业务一度告急,为了专注GPU同时减少负重,Imagination只好抛售MIPS。可是,Imagination卖着卖着自己却先被CanyonBridge收购,MIPS也随即由TallwoodVentureCapital拿下。

后来创企Wave Computin又从Tallwood手中再次接盘MIPS,Wave Computing的创始团队有不少是出自于MIPS,如CEODerekMeyer曾是MIPS副总裁。这一举动看起来既不寻常又没有必要,而且还有些分心,因为他们已经授权了必要的IP。随着时间的推移,它开始看起来MIPS方面的业务是公司最稳定的部分。Wave终于还是在去年倒闭破产,上周刚刚以一个崭新而又陈旧的新的名字MIPS出现,但是确转投到了RISC-V阵营。

MIPS为何会走向失败?

回顾历史,MIPS在90年代曾经一度辉煌过,Pacemips、IDT和东芝等半导体公司都采用MIPS的设计来制造芯片,其生产的芯片也被Sony和Nintendo的游戏机,Cisco的路由器和SGI超级计算机等终端设备采用,尤其是家用路由器市场,到现在每年生产的超过160亿微处理器中,99%是RISC处理器。过去也曾当作高效能计算架构使用到超算平台上。

但错失了智能手机时代,以及Arm的巧攻,使MIPS迎来了“失落的十年”(2007到2017)。

由于MIPS的产品从设计之初就以Intel的X86为对标产品,主打高性能;反观Arm,从诞生开始就瞄准嵌入式低功耗领域。这个由老学究创立的企业由于对商业的敏感度不足,当Arm开始联合高通、苹果、联发科等公司面向智能手机市场打造移动处理器芯片的时候,MIPS依然沉浸在高清盒子、打印机等小众产品市场。归根结底,还是学院派和商业派的区别使然。

终于在21世纪,智能手机市场大爆发的年代,Arm一下子走上舞台中央,而MIPS由于聚焦在中高端并没有功耗的优势,限制了其在智能手机上大展拳脚。

MIPS的迟缓导致他们失去了最关键的十年。

另一个击败MIPS的因素是授权方式,MIPS收取IP授权要比指令集授权更贵,而且允许添加指令,这就使得大佬们纷纷自行设计MIPS核心、添加指令、发布开发工具,碎片化严重。而Arm反其道行之,指令集授权远远比IP授权要贵,控制了碎片化。当时Arm还极有眼光的设计了全世界最好用、最便宜的USB调试工具,吸引了一批码农,从而构建了巨大的Arm开源软件库。

当然致使其衰落还有一个因素是授权模式和费用。由于Arm一直在低功耗嵌入式领域的聚焦,使其授权方式极具灵活性,主要是IP授权的多,因为架构授权要贵很多,很好的控制了碎片化,且在价格上颇具优势,也因此吸引了更多厂商(TI、LSI等)以及学生的关注和加入,Arm的生态系统得以很好的完善;而MIPS主要是架构授权,并且允许添加指令,码农们纷纷自行设计,导致碎片化严重,再加上由于后期MIPS经营不善,架构的改朝换代缓慢,且未能配合主流操作系统与设备生态优化潮流,这就失去了IP授权所具备的推出速度,软件高兼容的特点。

因此MIPS逐渐被市场抛弃,只好目送Arm一步步走向成功。最终由于Arm体系对嵌入式领域和移动设备市场的不段蚕食,再加上MIPS逐年的经营不善,最后曾经风光一时的企业无奈走向破产。

RISC-V师出同门

MIPS的创始人John Hennessy,RISC-V之父是Dave Patterson。

大家一看到这两个人应该会立即想起两人合作撰写的现在被广泛用于本科生、研究生课程的教科书:《计算机体系结构:量化研究方法》 。

2017年,两人又因“开创了一种系统的、定量的方法来设计和评价计算机体系结构,并对微处理器行业产生了持久的影响”,共同获得图灵奖。

由此看来两个CPU体系创始人之间确实颇具渊源。

Hennessy的MIPS(无互锁流水线阶段的微处理器)在RISC-V之前领先了大约二十年,但两者在基本概念和理念上极为相似。

RISC-V和MIPS都是简单、干净、流线型的CPU设计,严格遵循RISC理念,将复杂性从硬件转移到软件上。

MIPS将何去何从?

就目前来看,新成立的MIPS将继续履行重组前签署的现有许可协议,这意味着被许可方仍然可以合法地制造基于MIPS的芯片,并且仍然必须向MIPS支付专利费。

不过目前尚不清楚MIPS是否有人员或意愿为设计者提供实质性支持。而且未来MIPS处理器的任何升级似乎都是极不可能的。但对于这家公司来说,任何事情都有可能发生。

参考来源:

http://www.eetop.cn/view-50086.html

https://www.eejournal.com/article/wait-what-mips-becomes-risc-v

http://www.semiinsights.com/s/electronic_components/23/38298.shtml

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