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英特尔收购小型芯片制造商eASIC 可编程芯片再优化

2018-07-13 10:09:03 来源:n

7月13日消息,据路透社报道,英特尔周四宣布,计划收购小型芯片制造商eASIC,这将有助于进一步推动其转向多元化经营,向CPU芯片以外的领域拓展。

英特尔没有披露与eASIC交易的具体条款,后者总部位于美国加州圣克拉拉(Santa Clara),这也是英特尔总部的所在地。英特尔一位发言人称,收购价格“并不重要”,但大约120人将因此加入英特尔旗下的可编程解决方案集团。

2015年,英特尔斥资167亿美元收购芯片制造商Altera,并在此基础上成立了可编程解决方案集团。这是英特尔扩大营收基础的举措之一,因为最近几年,其主要收入来源的个人电脑市场和CPU芯片市场出现了下滑。

Altera专注于现场可编程芯片,其目标是解决计算机领域最古老的问题之一——让计算任务在搭载通用芯片(如英特尔CPU)的软件中完成与将这些计算任务直接嵌入定制芯片间取得平衡。

定制芯片的效率更高,但其开发成本很高,而且定制芯片除了最初设定的用途以外,不能很好地完成其它任何任务。Altera的现场可编程旨在找到一个中间地带:他们让客户在购买定制芯片后,能通过重新编程将芯片的不同部分重新连接,从而可以完成新的任务,同时又有定制芯片的一些优点。

收购eASIC后,英特尔还获得了另一个选择。如果客户有一种最喜欢的方式来使用英特尔的可编程芯片,那么在工厂里这个程序就可以被“冻结”在芯片中,这就更接近于完全定制芯片,但不会产生太多额外的成本。

英特尔可编程解决方案部门负责人丹·麦克纳马拉(Dan McNamara)在接受路透采访时表示:“它不是在现场编程,而是在工厂编程。它仍然要花费数十万美元,但你能在四个月内完成,而不是要花费两年时间。”

麦克纳马拉称,虽然英特尔设计了现有的所有可编程芯片产品,但最先进的芯片型号由它自己的工厂生产,而低端产品由台积电代工生产。他说,来自eASIC的芯片目前由台积电和GlobalFoundries生产,但英特尔自己是否将开始生产eASIC的芯片尚未做出决定。

麦克纳马拉表示:“我们将深入研究,找出下一代芯片的发展方向。”

关于eASIC

eASIC成立于1999年,之前曾获得了知名风险投资公司(Khosla,KPCB等)的投资,Intel此次收购eASIC的具体方案并未公布但eASIC在2017年最后一轮融资的最新估值是1.1亿美元。

eASIC的商业模式介于传统Fabless芯片设计公司和芯片设计服务公司之间。其芯片可以说是重新启用了经典的sea-of-gates架构,即芯片上的逻辑单元以及相应的掩模都已经固定,而用户可以通过自行定义逻辑单元之间的互联(即金属掩膜层)来实现自己设计的逻辑,每次流片相当于一次metal change,因此成本和制造时间相对于传统ASIC都大大减少,当然其灵活性和性能也会打一些折扣。

与FPGA相比,FPGA中的互联使用的是专用可编程连线模块,其速度和功耗相对于直接使用片上金属线做互联的eASIC方案要差很多(相同的逻辑eASIC功耗相比FPGA可以节省80%),但是eASIC要付出的代价是流片后就无法再修改逻辑。总而言之,eASIC提供了一种生产流程简洁、成本低但是性能也略弱版本的芯片(介于ASIC和FPGA之间),同时eASIC也提供基于这些芯片的design service。eASIC的客户包括华为、NEC、Seagate等等,为这些客户成功完成了原型芯片的设计和制造。

对于Intel而言,收购eASIC是为了进一步增强可编程逻辑部门(PSG)。PSG部门来源于之前Intel收购的FPGA公司Altera。FPGA在Intel的大数据战略中起到关键作用,目前无论是Xilinx还是Intel都在努力发掘FPGA在可以快速部署应用中的机会。

举例来说,在数据中心市场,当新的算法出现但是使用现有的CPUGPU执行效率都不高的时候,就可以使用FPGA来执行该算法的专用加速。事实上,很多时候使用FPGA的唯一原因是部署速度快而且总的设计NRE成本较低,当设计完成并经过验证后,FPGA就只会运行一套逻辑而不会被重新配置成其他逻辑。在这种情形下,如果只是需要快速部署速度和较低的NRE成本(而不需要逻辑可重配置),那么使用可配置的FPGA其实是一种浪费,而eASIC方案才是最适合的方案。

Intel PSG的副总裁Dan McNamara表示,eASIC的团队和IP将会加强Intel在FPGA领域的竞争能力,并将能帮助Intel在5G和数据中心市场获得更多客户。

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